Каждый год отмечен какими-нибудь памятными датами, хотя бы одной. На долю 2011 выпал полувековой юбилей полёта человека в космос. Газеты пестрят материалами о бескрайних пределах и космонавтах, по телевизору крутят документальные фильмы на ту же тему, на повестку дня политиков пробрались проблемы освоения космоса… А в издательстве «Молодая гвардия» к 12 апреля подготовили очередной том «Жизни замечательных людей», конечно о Юрии Гагарине. За написание книги взялся автор «Афиши», известный литературный критик Лев Данилкин, который и представил свой труд и ответил на вопросы на презентации в «Библио-глобусе».

Лев Александрович признался, что всегда хотел прочесть книгу, в которой бы всё о Гагарине «объяснялось», но, поскольку, такой книги не было, ему пришлось написать её самому, тем более издательство предложило. Работу над биографией первого космонавта автор сравнил с полётом в космос или путешествием на машине времени.

При работе над книгой Лев Данилкин пришёл к выводу, что Гагарин интересен не только полётом на орбиту. Юрий Алексеевич немного не дожил до присвоения ему генеральского звания, что в сочетании с его административными и дипломатическими навыками, а так же огромным авторитетом могло возвести космонавта на вершину власти.

А это могло совершенно по-иному повернуть советскую историю.

Однако Лев Александрович настоятельно открещивается от «биографических революций». В новой книге нет сведений о том, что Юрий Гагарин был женщиной или, того хуже, не летал в космос. Последнюю революцию в описании первого полёта человека в космос, по мнению Льва Данилкина, совершил в своих мемуарах генерал Каманин, Непосредственно участвуя в отборе и подготовке первых космонавтов, он знал множество деталей и казусов произошедших на космодроме до и после 12 апреля 1961. Однако и Льву Данилкину есть чем похвастаться, он, изучив английские источники, нашёл ранее не опубликованную в России информацию о заграничных вояжах Юрия Гагарина. Лев Александрович ставил перед собой задачу проверить, создавал ли первый космонавт такой же ажиотаж вне СССР, как на родине. Оказалось, что «истерика вокруг Гагарина» была едва ли не больше славы Мерлин Монро, The Beatles и Элвиса Пресли вместе взятых.

При работе над книгой Лев Данилкин не только изучал уже опубликованные материалы, но и встречался с людьми, причастными к жизни Юрия Гагарина. Встретился Лев Александрович и с коллегами космонавта. Однако каких-либо новых фактов о жизни Юрия Алексеевича из этих встреч получить не удалось. Автор биографии космонавта сетует, что за последние 20 лет журналисты разного толка успели выспросить всё, что было можно и нельзя у этих людей.

Особый интерес у пришедших на презентацию людей вызвал вопрос о достоверности смерти Юрия Гагарина. Однако на замечание, что провидица Ванга говорила, будто бы космонавта «куда-то взяли» и умер он совсем недавно, Лев Данилкин заметил: «Смерть такого человека, естественно, становится источником слухов» В смерти Гагарина Данилкин уверен, ведь его останки были опознаны родственниками. Чтобы разрядить обстановку какая-то женщина из зала попросила рассказать наиболее симпатичный Льву Александровичу анекдот о космонавте, ведь Гагарин стал и их героем. Данилкин пересказал, вычитанную в английской книге, шутку:

Телефонный звонок в квартире Гагариных. Трубку берёт дочка:

- Позовите кого-нибудь из родителей к аппарату.

- Папа на орбите и будет в 7 вечера, а мама ушла в магазин и когда вернётся неизвестно.

Ближе к концу встречи Лев Александрович посоветовал интересные, по его мнению, труды о полёте Юрия Гагарина, на которые он и сам опирался при составлении биографии космонавта. Это книга А.Первушина о первом полёте человека в космос, недавно переизданные «Раскрытые страницы» Т.А.Копыловой, основанные на разговорах автора с матерью Юрия Гагарина. Также любопытными Данилкин считает рассекреченную документацию о полёте 12 апреля: материалы Российского государственного архива научно-технической документации и год назад вышедшую книгу Ю.Батурина, в которую вошли совсем недавно рассекреченные документы.

Так же Лев Данилкин, литературный критик, поделился своими литературными предпочтениями, а это всё творчество Виктора Пелевина, «хорошие романы» Алексея Иванова, «живущего в Перми и ненавидящего людей», «Асан» Владимира Маканина и все книги, вошедшие в список премии «Большая книга». Рассказал Лев Александрович и о творческих планах: он уже ведёт работу над биографиями главного редактора газеты «Завтра» Александра Проханова и академика-математика и историка-любителя Анатолия Тимофеевича Фоменко.